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A halfway faux pas: Irrational Man (Woody Allen, 2015)

Joaquin Phoenix is Abe Lucas (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

An entertaining rehash of certain powerful ideas in Allen’s filmography, but a rehash after all.

[Texto en ESPAÑOL]

*** This is an edited and extended version of a review made for the unpublished crime non-fiction magazine “Rojonegro”, created for the Journalism Specialty of the Pontifical Catholic University of Peru (2015).

You are Abe Lucas (Joaquin Phoenix), the new professor of philosophy at the University of Braylin, New England. You are a celebrity among the academics. You have lived too much. Family issues. Friends killed in the Middle East. Impotent. Dipsomaniac. Junkie. Suicidal. You are getting through an intense writer’s block that goes along with your existential crisis. Without intending to, you end up in a strange love triangle that involves your student Jill Pollard (Emma Stone); and your colleague, Rita Richards (Parker Posey). Such adventure doesn’t seem to calm you. You go on without a compass until that morning in the restaurant. At the next table, a woman burst into tears. She will lose the custody of her children due to the influence of a corrupt judge in the family court. The imminent injustice is eating you. Is this the moment you were looking for? An empirically feasible situation, theoretically ideal. A stranger. Nobody would suspect. Make the judge disappear. Divine justice as its finest. A chance to play God. How to plan and execute the perfect murder and get away with it?

I saw Irrational Man during my second visit to Warsaw, in the European summer of 2015. When I was leaving the Kino Luna at the end of the show, I remember carrying with me that first thought that is more and more common with Woody Allen‘s films, “it looks like such or such, but it was not that bad”. It has been a few years, I have seen the film again and checked this review and I would say, honestly, that Irrational Man has aged well. Certainly far away from Allen’s highlights, but not among the worst either, at least considering the different bad reviews it picked up at the time. I am not saying that I liked it more this time, but it is important to mention that this story fits perfectly with the discourse that Allen’s filmography has been building over the years.

Woody Allen with the actors (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

If we think about Allen’s entire filmography, it is not the first time that we have encountered the conflict and questioning that homicide entails, as we saw in the splendid -my favourite- Crimes and Misdemeanors (1989) or the less successful but interesting Manhattan Murder Mystery (1993), to name a few. Let’s see, the film has recurring themes of Allen: a love triangle, infidelity, an artistic-intellectual atmosphere, jazz, philosophical and moral debates, murder … What new contribution to Allen’s universe does this film propose?

Not much. The three protagonists are charming, with performances that work within the limitations of the script. Despite the abuse of literary and philosophical references in Abe’s disquisitions, which sometimes are hard to swallow in the character, there are good moments laden with a familiar black humour of the director, as here: “I wanted to be a world changer and I’ve ended up a passive intellectual who can’t fuck”. The photography of Darius Khondji gives us beautiful portraits of the city. Is there anything else? I do not think so, although that doesn’t have to be a bad thing. The movie tries to emulate some of the greatest successes of the filmmaker, becoming unimaginative, somewhat in a hurry, but enjoyable. Woody Allen has a trajectory greatly enhanced by the self-referentiality and repetition of his stories, and this generates something that has become evident in his films since the beginning of the 21st century, I would say: the more he tends to copy himself, the more he will ensure an entertaining screening, perhaps nostalgic, but each time more inferior. Movies that may work exclusively with his followers.

Joaquin Phoenix in “Irrational Man” (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

It happens that when you see Irrational Man, is almost inevitable to evoke other Allen films, all better than this one. The story of a crime with existentialist nuances is already there and in its best form in the aforementioned Crimes and Misdemeanors, where Martin Landau hires a hitman to eliminate his lover; in Match Point (2005), where Jonathan Rhys-Meyers decides to do the same on his own; or even with more comedy in Love and Death (1975), when the same Allen as Boris Grushenko and his cousin and wife played by Diane Keaton plan to assassinate Napoleon Bonaparte. These titles explore better the Dostoevsky themes that obsesses Allen. In our protagonist, the philosopher, that becomes almost literal: he owns a copy of Crime and Punishment full of his homicidal notes. Abe’s conflict is typical of the moral philosophy: Can murder be considered a contribution to society? How to live after perpetrating it? Here lies one of the few doses of creativity of the film: Abe Lucas and his way of rationalizing homicide become interesting in comparison to other moral stories of Allen, where the motive is usually passion. In Irrational man it is about justice, or at least an idea of ​​it.

The consummation of the biggest crime, to kill another human being, seems to be the answer of Abe Lucas to his obsessive attempt to reach certain kind of spiritual rebirth. To disappear a supposedly evil and corrupt judge from the face of the earth is the motive he has been seeking to embrace fullness. However, Abe is not an idealistic vigilante, he follows the path of existentialism. The meaning of his life dwells in the decision and the conviction to act against what is morally accepted in our society. And so it happens the moral dilemma of the film, with its nefarious, absurd and comic consequences. Promising but without getting deeper.

Towards the end of the film, I feel that Woody Allen did not try hard enough to make us doubt whether Abe Lucas’s crime is justified or not, but I’m not complaining. Philosophical disputes about the possibility of murder are one of his strongest topics, something that his previous creations have worked better, sometimes magnificently. Perhaps if the script had not been subjected to Allen’s stubborn need to release a film per year, it would have been a superior or more original story. Irrational Man is very funny, it is not a bad idea, and it keeps the signature style of its director. Certainly watchable, but always a flawed option. You may just skip it and return to Martin Landau on the beach with Anjelica Huston.

  • The classic “The ‘In’ Crowd” by Ramsey Lewis Trio, the main theme of the film:

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Un faux pas a medias: Irrational Man (Woody Allen, 2015)

Cine, Comedia, Drama, Existencialismo, Ficción policiaca, Filosofía, Literatura, REVIEWS - Diego Olivas Arana - 31 Marzo, 2019

Joaquin Phoenix is Abe Lucas (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

Un entretenido refrito de ciertas ideas poderosas en la filmografía de Allen, mas un refrito al fin.

[Text in ENGLISH]

*** Esta es una versión editada y extendida de una reseña escrita para la revista inédita de crimen y no-ficción “Rojonegro”, creada para la Especialidad de Periodismo de la Pontificia Universidad Católica del Perú (2015).

Eres Abe Lucas (Joaquin Phoenix), el nuevo profesor de filosofía en la universidad de Braylin, New England. Figuras entre los académicos más afamados. Has vivido demasiado. Problemas con los padres. Amigos muertos en el medio oriente. Impotente. Dipsómano. Drogadicto. Suicida. Atraviesas un intenso bloqueo del escritor que acompaña una crisis existencial. Sin proponértelo, terminas en un extraño triángulo amoroso que involucra a tu alumna Jill Pollard (Emma Stone); y tu colega, Rita Richards (Parker Posey). Aquello no te sosiega. Continúas sin brújula hasta esa mañana en el restaurante. En la mesa de al lado, una mujer rompe en llanto. Perderá la custodia de sus hijos debido a la influencia de un corrupto juez en la corte familiar. La inminente injusticia te corroe. ¿Será esta la eventualidad que buscabas? Una situación empíricamente factible, teóricamente ideal. Una desconocida. Nadie sospecharía. Desaparecer al juez. Eliminarlo. Justicia divina. Jugar a ser Dios. ¿Cómo planear y ejecutar el asesinato perfecto sin ser atrapado?

Joaquin Phoenix y Emma Stone (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

Vi Irrational Man durante mi segunda visita a Varsovia, en el verano europeo del 2015. Cuando salía del Kino Luna al terminar la función, llevaba conmigo ese primer pensamiento que se repite cada vez más con las películas de Woody Allen, “se parece a tal o a tal, pero no estuvo tan mal”. Han pasado unos años, he vuelto a ver la película y a revisar esta reseña y diría, con honestidad, que Un hombre irracional ha envejecido bien. Muy lejos de ser la mejor película de Allen, tampoco se encuentra entre las peores, al menos considerando las distintas malas críticas que recogió en su momento. No estoy diciendo que me haya gustado más, mas es importante mencionar que cala sin problemas en el discurso que su filmografía ha ido construyendo a través de los años.

Pensando en toda la filmografía de Allen, no es la primera vez que nos topamos con el conflicto y cuestionamiento que conlleva el homicidio, como ya vimos en la espléndida -mi preferida- Crimes and Misdemeanors (1989) o la menos lograda pero interesante Manhattan Murder Mystery (1993), por nombrar un par. Veamos, la película tiene temas recurrentes de Allen: un triángulo amoroso, infidelidad, una atmósfera artística-intelectual, jazz, debates filosóficos y morales, el asesinato… ¿Qué nuevo aporte al universo de Allen propone esta película?

Phoenix con Parker Posey (©2015 Sony Pictures Classics. All Rights Reserved).

No mucho. Los tres protagonistas son encantadores, con actuaciones que funcionan dentro de las limitaciones del guion. A pesar del abuso de referencias literarias y filosóficas en las disquisiciones de Abe, a veces difíciles de tragar en ese personaje, hay buenos momentos cargados de un familiar humor negro del director, como aquí: “quería cambiar el mundo y terminé siendo un intelectual pasivo que no puede follar”. La dirección de fotografía de Darius Khondji nos obsequia retratos hermosos de la ciudad. ¿Hay algo más? Creo que no, aunque aquello no tiene que ser algo malo. La película trata de emular algunos de los más grandes aciertos del cineasta, volviéndose poco imaginativa, algo apremiada, pero disfrutable. Woody Allen tiene una trayectoria bastante potenciada por la autorreferencialidad y la repetición de sus historias, y ello genera algo que ha evidenciado su cine desde inicios del siglo XXI, diría yo: mientras más tienda a copiarse a sí mismo, más va a asegurar un visionado ameno, quizás nostálgico, pero cada vez de menor altura. Películas que acaso funcionen exclusivamente para sus adeptos.

Y es que al ver Irrational Man es casi inevitable evocar otras películas de Allen, todas ellas mejores. El relato del crimen con matices existencialistas lo tenemos en su mejor forma en la ya mencionada Crimes and Misdemeanors, donde Martin Landau contrata un asesino a sueldo para eliminar a su amante; en Match Point (2005), donde Jonathan Rhys-Meyers decide hacer lo mismo por su cuenta; o incluso con más comedia en Love and Death (1975), cuando el mismo Allen como Boris Grushenko y su prima y esposa interpretada por Diane Keaton planean asesinar a Napoleón Bonaparte. Estos títulos exploran mejor los temas de Dostoievski que tanto apasionan a Allen. En nuestro protagonista, el filósofo, aquello se torna casi literal: él guarda una copia de Crimen y castigo intervenida con sus anotaciones homicidas. Su conflicto es propio de la filosofía moral: ¿Puede el asesinato ser considerado una contribución a la sociedad? ¿Cómo vivir tras perpetrarlo? Aquí estriba una de las pocas dosis de creatividad de la película: Abe Lucas y su forma de racionalizar el homicidio devienen en algo interesante en comparación a otros relatos morales de Allen, donde el motivo suele ser la pasión. En Un hombre irracional se trata de la justicia, o al menos, una idea de ella.

La consumación del crimen mayor, matar a otro ser humano, parecer ser la respuesta de Abe Lucas para su obsesivo intento por alcanzar cierto tipo de renacimiento espiritual. Desaparecer de la faz de la tierra a un juez supuestamente malvado y corrupto es el motivo que ha estado buscando para abrazar la plenitud. Sin embargo, Abe no es un justiciero idealista, su sendero es aquel del existencialismo. El sentido de su vida mora en la decisión y el convencimiento de obrar en contra de lo moralmente aceptado en nuestra sociedad. Y así acontece el dilema moral de la película, con sus consecuencias nefastas, absurdas y cómicas. Prometedor pero sin profundidad.

Hacia el final, siento que Woody Allen no se esforzó lo suficiente en hacernos dudar si el crimen de Abe Lucas está justificado o no, pero no me quejo. Las disputas filosóficas sobre la posibilidad del asesinato son uno de sus fuertes, algo que sus creaciones precedentes han trabajado mejor, a veces magníficamente. Quizás si el guion no hubiese estado sometido a la obstinada necesidad de Allen por sacar una película anual, hubiera sido un relato superior o más original. Irrational Man es muy divertida, no es una mala idea, y guarda el estilo de su director. Se deja ver, pero siempre será una opción floja. Como para al final evitarla y volver a ver a Martin Landau en la playa con Anjelica Huston.

  • El clásico “The ‘In’ Crowd” de Ramsey Lewis Trio, el tema principal de la película:


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